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Published on: Spanish Slang

Saying of the day: Cantarle las cuarenta a alguien

Do you know why we use the idiom “Cantarle las cuarenta a alguien” when someone’s being reprehended?

Usamos esta curiosa expresión cuando regañamos a alguien por su mal comportamiento (behavior), en particular cuando la otra persona no tiene argumentos para defenderse.

¿Pero qué significa “cantar las cuarenta”? Esta frase proviene de un juego de cartas de origen italiano: el tute. En este juego cada carta tiene un puntaje (score) asignado y el objetivo es ser el jugador con la mayor cantidad de puntos.

Las dos cartas de mayor puntaje son el caballo y el rey. Cuando un jugador obtiene estas cartas suma 40 puntos y debe “cantarlo”; o en otras palabras, decir en voz alta que tiene estos puntos.

Al ser el puntaje más alto, ‘cantar las 40’ es una buena indicación de que el jugador será el ganador. Por eso, es normal que los jugadores se intimiden durante el juego diciendo que pronto “cantarán las 40”.

En inglés no tenemos un equivalente exacto, pero sí existen frases similares como:

  • “to tell someone a few truths”
  • “to tell someone a thing or two”
  • “to haul someone over the coal”.